Hablaremos en esta entrada de la cantidad de palabras que tiene nuestro idioma y de cuántas solemos usar los hispanohablantes. Pero, antes que nada, hay que aclarar que la pregunta que da título a este artículo no tiene una clara respuesta. Podemos decir, con conocimiento de causa, que el Diccionario de la Real Academia de la Lengua tiene 93000 palabras. Pero ningún diccionario, ni siquiera el citado, contiene todas los vocablos del idioma. Se estima que puede haber un 30% más, de manera que fácilmente pasamos en castellano de las 100000 palabras. Pero ¿cuántas de todas estas usamos?

La pobreza léxica del habla cotidiano

En nuestro día a día, usamos muy pocas palabras. Tampoco hay por qué alarmarse. Es obvio que, en nuestra vida cotidiana, nos basta con un repertorio muy sencillo de palabras para desempeñar nuestras labores cotidianas y comunicarnos con claridad con nuestros semejantes. Claro que mucho depende de nuestra ocupación. La mayoría de nosotros nos arreglamos bien combinando unas 400 o 500. Pero eso no quiere decir que no sepamos muchas más. Todo depende, como es lógico, del nivel cultural, del país, de la edad… y de otros muchos factores.

Diferencia entre palabras activas y palabras pasivas

Una persona de 45 años que ha ido a la universidad, por ejemplo, entiende una 30000 palabras. Ese es el promedio. No está nada mal, aunque como se puede deducir, todos tenemos mucho margen para mejorar, pues esta persona culta todavía podría incorporar a su léxico más de 60000 palabras que está en el Diccionario y qué aún desconoce. Se puede decir que esas son sus palabras pasivas: las que entiende. Pero la mayoría de ellas no las usa nunca. Lo más que va a usar son 20000.

Estudiantes de español

Aquellos que estudian el idioma español, como quienes estudian cualquier otra lengua, deberían saber para animarse que con las 500 palabras de las que hablábamos antes pueden manejar un nivel de comunicación básico. Claro está que no es suficiente para decir que domina el idioma. Para que podamos decir que un estudiante de español está en un nivel alto, debe conocer y saber manejar cuando menos 5000 palabras.

Cómo mejorar nuestro vocabulario

El vocabulario es algo que se adquiere de forma progresiva. Aprendemos palabras constantemente. Tampoco es posible saltarse etapas y pretender aumentar de manera exponencial tu vocabulario, a no ser que seas un filólogo o un experto en la materia. Con la edad vamos, por lo general, mejorando nuestro vocabulario, a medida que vamos viviendo y conociendo más cosas. Eso sí, leer es fundamental. Solo leyendo mucho nos acercaremos a un verdadero uso y disfrute de todos los recursos comunicativos que nuestro idioma pone ante nosotros.

Otro factor que influye en la riqueza de nuestro vocabulario es el aprendizaje de otros idiomas. Es decir, si estudiamos inglés, francés o chino, lo normal es que también mejoremos nuestro vocabulario en español. ¿Paradójico? No tanto. Hay quien piensa que al manejar un nuevo idioma desaprendemos el que usábamos antes. Pero no es así. El saber no solo no ocupa lugar, sino que ayuda a dilatar nuestros conocimientos.